André Lagache ou René Léonard en action. Au fil des tours, les voitures décapent la piste de terre battue qui devient plus adhérente qu’en début de course où une couche de gravier et de poussière la rend très glissante. Les premiers campeurs, dans le bois, étaient-ils britanniques ? (copyright archives AgrippA-mediA /// DR)

André Lagache ou René Léonard en action. Au fil des tours, les voitures décapent la piste de terre battue qui devient plus adhérente qu’en début de course où une couche de gravier et de poussière la rend très glissante. Les premiers campeurs, dans le bois, étaient-ils britanniques ?
(copyright archives AgrippA-mediA /// DR)


Les trois équipages Chenard et Walcker posant la veille du départ. Une équipe réduite à ses seuls pilotes –deux par voiture- car le règlement interdit toute assistance. Ravitaillement, changement de pneus, réparation, l’équipage doit tout faire lui-même. A gauche, la n°9 et les futurs vainqueurs. (copyright archives AgrippA-mediA /// DR)

Les trois équipages Chenard et Walcker posant la veille du départ. Une équipe réduite à ses seuls pilotes –deux par voiture- car le règlement interdit toute assistance. Ravitaillement, changement de pneus, réparation, l’équipage doit tout faire lui-même. A gauche, la n°9 et les futurs vainqueurs.
(copyright archives AgrippA-mediA /// DR)


Samedi 26 mai 1923, sous une pluie qui va accompagner longtemps les concurrents, Charles Faroux donne le départ de la première édition des 24 Heures du Mans -épreuve qu’il a inventées sur le modèle de courses longues distances disputées aux Etats Unis. (copyright archives AgrippA-mediA /// archives Michelin)

Samedi 26 mai 1923, sous une pluie qui va accompagner longtemps les concurrents, Charles Faroux donne le départ de la première édition des 24 Heures du Mans -épreuve qu’il a inventées sur le modèle de courses longues distances disputées aux Etats Unis.
(copyright archives AgrippA-mediA /// archives Michelin)


LES PREMIÈRES HEURES DU MANS

LE GRAND PRIX DE MONACO ET LES MULTIPLES SUJETS QUE NOUS LUI AVONS CONSACRÉS LA SEMAINE DERNIÈRE NOUS ONT EMPÊCHÉS DE CÉLÉBRER UN ANNIVERSAIRE IMPORTANT : CELUI DES 24 HEURES DU MANS. LE 26 MAI 1923, CELLE QUI ALLAIT DEVENIR LA PLUS CÉLÈBRE ÉPREUVE AUTOMOBILE DU MONDE VIVAIT SON PREMIER DÉPART.

Est-ce André Lagache au volant ? Est-ce son compère René Léonard ? Qui a fait ce célèbre cliché reproduit des milliers de fois depuis 91 ans ? Comment le savoir : le photographe n’a ni mis son nom au dos de l’image, ni légendé sa photo. Ce dont nous sommes sûrs en revanche, c’est qu’il s’agit bien de la Chenard et Walcker 3 litres Sport n°9 des deux pilotes français. Le premier est ingénieur « chez Chenard », comme l’on disait à l’époque, le second en est le chef pilote d’essais –un travail risqué en ces temps héroïques…

Dans 22 et quelques heures, Lagache et Léonard seront les premiers hommes à marcher sur la plus haute marche du podium du Mans. Autant dire qu’ils sont en train de gravir l’un des Everest de l’automobile.

Le circuit, choisi par Charles Faroux, célèbre journaliste de l’époque qui est à l’initiative de l’événement, fait 17,262 km. Il emprunte les routes nationales et départementales (de terre battue…) du département de la Sarthe. L’ambiance est donc poudreuse -ou plutôt boueuse, puisque la pluie va accompagner longtemps les concurrents.

Nos deux vainqueurs vont couvrir 128 tours pour l’emporter (vitesse moyenne 92,064 km/h) et franchir la ligne d’arrivée avec quatre tours d’avance sur une autre Chenard et Walcker officielle, celle de Raoul Bachmann et Christian Dauvergne. Paul Gros et Raymond de Tornaco sur leur Bignon 11HP Desmo Sport, complèteront le podium. Derrière eux, vingt-sept des trente-trois voitures qui étaient au départ seront à l’arrivée.

Anecdote amusante : en 1923 pour leur première édition, les 24 Heures du Mans sont très loin d’être l’événement planétaire actuel. Sur les 66 pilotes au départ (deux par voiture), il n’y a que sept étrangers !

 

 

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