Novembre 1895, Frank Duryea (à gauche) remporte avec son équipier la première course automobile aux Etats-Unis ; du moins la première lors de laquelle un concurrent parvient à atteindre la ligne d’arrivée ! (copyright archives AgrippA mediA /// Fonds Montén)

Novembre 1895, Frank Duryea (à gauche) remporte avec son équipier la première course automobile aux Etats-Unis ; du moins la première lors de laquelle un concurrent parvient à atteindre la ligne d’arrivée !
(copyright archives AgrippA mediA /// Fonds Montén)


Le premier prototype construit en 1893 par les frères Duryea est une calèche dotée d’un moteur monocylindre. C’est la première automobile de l’histoire américaine. (copyright archives AgrippA mediA /// fonds Montén)

Le premier prototype construit en 1893 par les frères Duryea est une calèche dotée d’un moteur monocylindre. C’est la première automobile de l’histoire américaine.
(copyright archives AgrippA mediA /// fonds Montén)


CHARLES ET FRANK DURYEA,
LES INVENTEURS DE LA VOITURE AMÉRICAINE

ON NE RETIENT DES PREMIERS ÂGES DE L’AUTOMOBILE AUX USA QUE LES NOMS DE LOUIS CHEVROLET ET D'HENRY FORD. MAIS LES PIONNIERS, VÉRITABLES INVENTEURS DE LA VOITURE AMÉRICAINE, S’APPELAIENT CHARLES ET FRANK DURYEA.

Français et Allemands se disputent depuis le premier matin de l’ère industrielle la paternité de la première automobile. Les historiens ont pourtant depuis longtemps tracé une chronologie claire : en 1770, Joseph Cugnot inventait le fardier à vapeur qui porte son nom ; en 1873, Amédée Bollée construisait et commercialisait la première véritable automobile –à vapeur elle-aussi ; en 1884 enfin, Etienne Delamare-Deboutteville concevait, développait et utilisait la première voiture équipée d’un moteur « à combustion interne » construit sur le principe du cycle à quatre temps breveté en 1862 par son compère le thermodynamicien Alphonse Eugène Beau de Rochas. Côté allemand, il avait fallu attendre 1886 pour voir Gottlieb Daimler faire rouler un véhicule à plus de deux roues et Carl Benz inventer son tricycle à moteur. Affaire classée.

De l’autre côté de l’atlantique, la question a longtemps été débattue également. Non pas pour contester aux européens la primeur de l’invention, mais pour savoir qui, sur le continent américain, avait le premier fait rouler une automobile.

Après avoir longtemps hésité, les historiens se sont arrêtés sur un nom, Duryea, et deux prénoms, Charles et Frank. Deux frères qui, de fabricants de vélos à Washington D.C., devinrent en 1893 les premiers constructeurs de voitures aux États-Unis. Le 20 septembre cette année-là, à Springfield dans le Massachusetts, ils essayaient sur un mauvais chemin un prototype de chariot à cheval mu par un monocylindre de leur fabrication. L’essai fut reproduit le 10 novembre en présence des journalistes

En 1895, Frank remportait, avec un nouveau prototype, la première course organisée sur le territoire américain (du moins la première qui voyait un concurrent terminer !). À la fin de l’année, Charles et Frank fondaient la Duryea Motor Wagon Company, premier constructeur automobile américain. En 1896, la marque devenait définitivement célèbre quand l’un de ses premiers clients brisait la jambe d’un cycliste lors du premier accident de la circulation automobile de l’histoire des USA ! Cette publicité fit beaucoup pour leur notoriété : à la fin de l’année, ils avaient vendu leurs treize premières voitures ! Tous les espoirs étaient donc permis ! Mais les deux frères se fâchaient en 1899, suite à un différent sur la répartition des actions de la société. Ils essayèrent de poursuivre leurs activités séparément. Mais ce qu’ils avaient réussi ensemble ne résista pas à leur désunion. Charles cessa son activité en 1917, Frank en 1927.

 

 

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